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“Despliegue virtual”: los científicos leen una carta histórica sellada de hace 300 años sin abrirla


Animación desplegada generada por computadora de la carta sellada DB-1538. En nuestro artículo describimos cómo se utilizó el “despliegue virtual” para leer el contenido de los sobres sellados de la Europa del siglo XVII sin abrirlos físicamente. Crédito: Cortesía del archivo Unlocking History Research Group

La historia se desarrolla a medida que un equipo de investigación interdisciplinario utiliza herramientas computacionales para examinar el contenido de las letras “bloqueadas”.

Un equipo internacional de académicos ha leído una carta sin abrir de la Europa moderna temprana, sin romper su sello ni dañarlo de ninguna manera, utilizando un algoritmo de aplanamiento computacional automatizado. El equipo, incluido CON Investigadores del Laboratorio de Bibliotecas y Ciencias de la Computación e Inteligencia Artificial (CSAIL) y un estudiante y exalumna del MIT, publicaron sus hallazgos el 2 de marzo de 2021, en un Comunicaciones de la naturaleza artículo titulado “Desbloqueo de la historia mediante el despliegue virtual automatizado de documentos sellados con imágenes de microtomografía de rayos X”.

Los remitentes de estas cartas las habían cerrado usando “letterlocking”, el proceso histórico de doblar y asegurar una hoja de papel plana para convertirla en su propio sobre. Jana Dambrogio, conservadora de Thomas F. Peterson en MIT Libraries, desarrolló el bloqueo de letras como un campo de estudio con Daniel Starza Smith, profesor de literatura inglesa moderna temprana en King’s College London, y el equipo de investigación Unlocking History. Dado que los pliegues, pliegues y rendijas de los papeles son en sí mismos una evidencia valiosa para los historiadores y conservadores, poder examinar el contenido de las cartas sin dañarlas irrevocablemente es un avance importante en el estudio de los documentos históricos.

“El bloqueo de letras fue una actividad cotidiana durante siglos, a través de culturas, fronteras y clases sociales”, explica Dambrogio. “Desempeña un papel integral en la historia de los sistemas secretos como el eslabón perdido entre las técnicas de seguridad de las comunicaciones físicas del mundo antiguo y la criptografía digital moderna. Esta investigación nos lleva directamente al corazón de una carta cerrada “.

Desdobla virtualmente una carta sin abrir

Utilizando herramientas computacionales, un equipo de investigación pudo desplegar virtualmente una carta sin abrir de 1697. Crédito: Cortesía de MIT Libraries

Esta técnica revolucionaria fue el resultado de una colaboración internacional e interdisciplinaria entre conservadores, historiadores, ingenieros, expertos en imágenes y otros académicos. “El poder de la colaboración es que podemos combinar nuestros diferentes intereses y herramientas para resolver problemas mayores”, dice Martin Demaine, artista residente en el Departamento de Ingeniería Eléctrica e Informática (EECS) del MIT y miembro del equipo de investigación.

El algoritmo que hace posible el despliegue virtual fue desarrollado por Amanda Ghassaei SM ’17 y Holly Jackson, estudiante de pregrado en ingeniería eléctrica e informática y participante en el Programa de Oportunidades de Investigación de Pregrado (UROP) del MIT, ambos trabajando en el Centro de Bits y Átomos. El código de despliegue virtual está disponible abiertamente en GitHub.

“Cuando recuperamos los primeros escaneos de los paquetes de cartas, nos enganchamos instantáneamente”, dice Ghassaei. “Las letras selladas son objetos muy intrigantes, y estos ejemplos son particularmente interesantes debido a la especial atención que se presta a asegurarlos”.

Secretos revelados

“Estamos radiografiando la historia”, dice el miembro del equipo David Mills, gerente de instalaciones de microtomografía de rayos X en la Universidad Queen Mary de Londres. Mills, junto con Graham Davis, profesor de imágenes de rayos X 3D en Queen Mary, utilizó máquinas especialmente diseñadas para su uso en odontología para escanear letras “bloqueadas” sin abrir del siglo XVII. Esto resultó en exploraciones volumétricas de alta resolución, producidas por microtomografía de rayos X de integración de retardo de tiempo de alto contraste.

“¿Quién hubiera pensado que un escáner diseñado para observar los dientes nos llevaría tan lejos?” dice Davis.

Luego se aplicaron algoritmos de aplanamiento computacional a los escaneos de las letras. Esto se ha hecho con éxito antes con pergaminos, libros y documentos con uno o dos pliegues. Sin embargo, las intrincadas configuraciones de plegado de las letras “cerradas” plantearon desafíos técnicos únicos.

Carta de Jacques Sennacques

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Los investigadores pudieron leer el contenido de una carta de Jacques Sennacques a su primo Pierre Le Pers, un comerciante francés en La Haya. Crédito: MIT

“El algoritmo termina haciendo un trabajo impresionante al separar las capas de papel, a pesar de su extrema delgadez y los pequeños espacios entre ellas, a veces menores que la resolución del escaneo”, dice Erik Demaine, profesor de informática en el MIT y experto en origami computacional. “No estábamos seguros de que fuera posible”.

El enfoque del equipo utiliza un análisis geométrico completamente en 3D que no requiere información previa sobre el número o los tipos de pliegues o letras en un paquete de cartas. El despliegue virtual genera reconstrucciones en 2D y 3D de las letras en estados plegados y planos, además de imágenes de las superficies de escritura de las letras y patrones de pliegues.

“Una de las contribuciones técnicas más interesantes del trabajo es una técnica que explora las representaciones plegadas y aplanadas de una letra simultáneamente”, dice Holly Jackson. “Nuestra nueva tecnología permite a los conservadores preservar la ingeniería interna de una carta, al mismo tiempo que brinda a los historiadores una idea de la vida de los remitentes y destinatarios”.

Esta técnica de despliegue virtual se utilizó para revelar el contenido de una carta fechada el 31 de julio de 1697. Contiene una solicitud de Jacques Sennacques a su primo Pierre Le Pers, un comerciante francés en La Haya, de una copia certificada de un aviso de defunción de uno Daniel Le Pers. La carta proviene de Brienne Collection, el baúl de un administrador de correos europeo que conserva el correo no entregado de 300 años de antigüedad, lo que ha brindado una oportunidad única para que los investigadores estudien letras cerradas selladas.

“El baúl es una cápsula del tiempo única”, dice David van der Linden, profesor asistente de historia moderna temprana de la Universidad Radboud de Nijmegen. “Conserva información valiosa sobre la vida de miles de personas de todos los niveles de la sociedad, incluidos músicos itinerantes, diplomáticos y refugiados religiosos. Como historiadores, exploramos regularmente las vidas de personas que vivieron en el pasado, pero leer una historia íntima que nunca ha visto la luz del día, y que ni siquiera ha llegado a su destinatario, es verdaderamente extraordinario “.

Avanzando en un nuevo campo

En el Comunicaciones de la naturaleza artículo, el equipo también da a conocer la primera sistematización de las técnicas de bloqueo de letras. Después de estudiar 250.000 cartas históricas, diseñaron una tabla de categorías y formatos que asigna una puntuación de seguridad a los ejemplos de letras. Comprender estas técnicas de seguridad de la correspondencia histórica significa que las colecciones de archivo se pueden conservar de manera que protejan los detalles materiales pequeños pero importantes, como hendiduras, cerraduras y arrugas.

“A veces, el pasado se resiste al escrutinio”, explica Daniel Starza Smith. “Simplemente podríamos haber abierto estas letras, pero en cambio nos tomamos el tiempo para estudiarlas por sus cualidades ocultas, secretas e inaccesibles. Hemos aprendido que las cartas pueden ser mucho más reveladoras cuando no se abren ”.

El equipo de investigación espera poner a disposición de académicos y estudiantes de una variedad de disciplinas una colección de estudios de ejemplos de bloqueo de letras. El algoritmo de despliegue virtual también podría tener amplias aplicaciones: debido a que puede manejar materiales planos, curvos y muy doblados, se puede utilizar en muchos tipos de textos históricos, incluidas cartas, pergaminos y libros.

“Lo que hemos logrado es más que simplemente abrir lo que no se puede abrir y leer lo que no se puede leer”, dice Nadine Akkerman, lectora de literatura inglesa moderna temprana en la Universidad de Leiden. “Hemos demostrado cómo el trabajo verdaderamente interdisciplinario rompe las fronteras para investigar lo que ni las humanidades ni las ciencias pueden esperar entender por sí solas”.

Las herramientas computacionales prometen acelerar la investigación sobre el bloqueo de letras y revelar nueva evidencia histórica. Gracias a esta investigación, agrega Rebekah Ahrendt, profesora asociada de musicología en la Universidad de Utrecht, “ahora podemos imaginar nuevas historias afectivas que conectan físicamente el pasado y el presente, lo humano y lo no humano, lo tangible y lo digital”.

Para obtener más información sobre esta investigación, lea Secretos de una carta sin abrir de la Europa del Renacimiento revelada, sin romper su sello ni dañarlo.

El equipo de investigación incluye a Jana Dambrogio, Conservador de Thomas F. Peterson, Bibliotecas del MIT; Amanda Ghassaei, ingeniera de investigación de Adobe Research; Daniel Starza Smith, profesor de literatura inglesa moderna temprana en el King’s College de Londres; Holly Jackson, estudiante de pregrado en MIT; Erik Demaine, profesor de EECS; Martin Demaine, ingeniero en robótica en CSAIL y Angelika y Barton Weller Artista residente en EECS; Graham Davis y David Mills, Instituto de Odontología de la Universidad Queen Mary de Londres; Rebekah Ahrendt, profesora asociada de musicología en la Universidad de Utrecht; Nadine Akkerman, lectora de literatura inglesa moderna temprana en la Universidad de Leiden; y David van der Linden, profesor asistente de historia moderna temprana en la Universidad Radboud de Nijmegen.

Esta investigación fue apoyada en parte por subvenciones de la Fundación Seaver, la Fundación Delmas, la Academia Británica y la Organización Holandesa para la Investigación Científica.

Referencia: “Desbloqueo de la historia mediante el despliegue virtual automatizado de documentos sellados fotografiados por microtomografía de rayos X” por Jana Dambrogio, Amanda Ghassaei, Daniel Starza Smith, Holly Jackson, Martin L. Demaine, Graham Davis, David Mills, Rebekah Ahrendt, Nadine Akkerman, David van der Linden y Erik D. Demaine, 2 de marzo de 2021, Comunicaciones de la naturaleza.
DOI: 10.1038 / s41467-021-21326-w



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